TAN TEMIDO COMO ODIADO: El lobo, aquel gran incomprendido

Lobo tan temido como odiadoPerseguido implacablemente desde tiempos ancestrales casi hasta su extinción en Europa, EE.UU. y Canadá debido tanto a su ferocidad como a su espectral aullido que lo hizo parte de clásicas historias de horror, el lobo es una de esas criaturas odiadas y temidas a la vez , victima de una caza incesante que lo ha hecho desaparecer de vastos territorios donde otrora eran dueños y señores, refugiándose en lugares inaccesibles del hemisferio norte, pero ni aun allí están a salvo de sus perseguidores. Otra de las razones por las que algunas personas no les gustan los lobos es porque ellos matan animales domésticos como su ganado e incluso pueden buscar otras fuentes de comida para poder sobrevivir. Pero el problema no está en los lobos, sino en el ser humano, ya que hemos tomado lentamente lo que alguna vez consideraban su territorio, y éstos están haciendo lo que instintivamente hacen de acuerdo a las leyes de la naturaleza. Los lobos están tratando de recuperar el lugar que los humanos les hemos arrebatado… Ellos sólo intentan sobrevivir. El odio irracional que se le tiene ha originado por ejemplo que a principios del año 1500, en Inglaterra los lobos fueron eliminados casi por completo de sus hábitats naturales. Los hombres los cazaban a caballo, con frecuencia ponían trampas y abrían fosas para que cayeran dentro de estas. En Europa se desarrollaron estas mismas técnicas, y en 1700 casi todos los lobos estaban extintos. Con el desarrollo de la ciencia y la tecnología, se fabricaron nuevas armas y surgieron nuevas tácticas en la caza de lobos. Y es que a medida que la población crecía, paulatinamente iban ocupando sus territorios y los lobos al frecuentar zonas donde existen ganados – ya que estos animales están situados muy cerca de su hábitat natural – eran considerados una ‘amenaza’ por los ganaderos quienes no estaban contentos con su presencia, ya que perdían mucho dinero cuando un lobo mataba a una de sus crías y sentían por ello que estaba ‘justificado’ el cazar y matarlos. Esto ha originado que muchas especies de lobos hayan desaparecido y otras desciendan en forma drástica. Se estima que en el siglo XIX, más de un millón de lobos de todo el mundo murieron innecesariamente. Tal vez le sorprenda saber que en los Estados Unidos las cosas no estaban del lado de los lobos. En 1919 se inició una campaña en contra del lobo, y se asesinaron ‘legalmente’ a miles de ellos. Esto siguió hasta que en 1942 se decidió que era necesario parar con estas matanzas. Aun así, los daños ya se habían hecho y se habían reducido drásticamente un gran número de lobos, así como su hábitat natural, en EE.UU. los lobos todavía no han sido capaces recuperarse a pesar de que lo estén haciendo bastante bien algunos lugares, gracias a los programas de protección y los esfuerzos por la conservación de estos animales. Actualmente varias especies de lobos siguen en peligro de extinción. Para muchas personas, los lobos no son tan importantes como algunos otros animales en la misma lista. Esto hace que sea aún más difícil conseguir la financiación adecuada para cubrir los costos de los esfuerzos por conservar y protegerlos. Hacer que las personas entiendan que los lobos son parte importante de la naturaleza es parte de los esfuerzos que existen para salvarlos en diferentes lugares. Cambiar la mentalidad que las personas tienen sobre estos animales es importante ya que su sacrificio da paso hacia la extinción. La protección de su medio natural es por ello muy importante. Estos animales tienen que tener suficiente comida y espacios protegidos para que sean capaces de sobrevivir sanos y salvos. Existen muchas organizaciones que se dedican a ayudar a las poblaciones de los lobos. También hay programas que ayudan a reintroducir a los lobos en los lugares en los que vivieron alguna vez, pero luego se extinguieron. Estas iniciativas han tenido éxito en muchas áreas, incluyendo Parques Nacionales como Yellowstone. A pesar de esto, en la actualidad, muchas especies de lobos siguen estando en grave peligro. En Europa, similares iniciativas han sido bloqueadas porque siguen considerando a los lobos como un ‘peligro’ y en muchos países se han opuesto a su reintroducción en zonas donde antes existían. Pero la situación de los que sobreviven en áreas mas remotas no es mucho mejor, ya que hace poco en Noruega se dio a conocer un plan para matar al 70% de su población de lobos como respuesta a la interesada denuncia de los ganaderos, que señalan ‘que están devorando las ovejas de sus rebaños’ concentradas en el suroeste del país, algo cuestionado por los grupos conservacionistas, que aseguran que el daño real es mínimo. Se estima que existen alrededor de 68 ejemplares en Noruega y esta medida establece que se matarán a 47 de ellos. La secretaria general del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF) en la nación nórdica, Nina Jensen, calificó la medida de una masacre injustificada, al mismo tiempo, dijo que eliminar al 70 por cien de la población de lobos no es digno de una nación que se autoproclama defensora de las causas ambientales. Como podéis notar, el futuro de los lobos esta en grave peligro y si no se toman medidas eficaces para salvarlos, desaparecerán antes de lo que uno se imagina.

AUSTRALIA: Unas algas ‘iluminan’ el mar de Tasmania con luces de neón

TasmaniaCuriosa noticia que nos trae The Daily Telegraph, acerca de un inusual espectáculo en la isla de Tasmania que ha atraído a muchos australianos, quienes se han dirigido a sus costas para tomar instantáneas de este peculiar fenómeno natural. En efecto, el mar de Tasmania se ha iluminado en los últimos días de un tono azul que resplandece en la oscuridad, y que ha despertado la curiosidad de paseantes y fotógrafos. Las redes sociales no han tardado en llenarse de imágenes que parecen de fantasía. La explicación a este fenómeno está en unas diminutas algas que brillan cuando son perturbadas por las olas o las corrientes, según científicos locales. Estos brillos fluorescentes no representan ningún peligro para el ser humano, aunque sí modifican el entorno marino en el que aparecen. La causante de estos brillos es un alga unicelular llamada Noctiluca scintillans, conocida como chispa de mar. La concentración de estas plantas forma un plancton que durante el día no se nota, pero en la oscuridad se aprecian pequeños destellos luminosos. Un fenómeno conocido como bioluminiscencia que puede aparecer también en lagos. El problema es que este plancton se alimenta de otros microorganismos, explicó el profesor de botánica acuática de la Universidad de Tasmania Gustaaf Hallegraeff a The Daily Telegraph. “Se comporta como una aspiradora y se puede comer todo el otro plancton”, asegura. Según el profesor, los mariscadores de la zona se han quejado de que después del paso de esta chispa de mar los mariscos sufren porque no tienen suficiente plancton para alimentarse. El fenómeno del mar brillante muestra, además, los efectos del cambio climático. Según Hallegraeff, estas algas se registraron por primera vez en Sídney en 1860. Con los años se empezó a expandir hacia el sur y llegó a Tasmania en 1994. Desde el 2000 parece que se ha quedado de forma permanente. “Tenemos cierta evidencia de que las corrientes oceánicas y el calentamiento de los océanos han contribuido a ello. Es en definitiva una especie que está mostrando una expansión espectacular en los últimos 20 años”, considera el profesor. La noche del lunes los visitantes del parque nacional Rocky Cape, en la parte norte de la isla de Tasmania, pudieron disfrutar de este espectáculo de luminiscencia natural. Usuarios de Instagram como Leanne Marshall y Sally Todd compartieron fotografías que han sido reproducidas en todos los rincones del mundo.

NGOGO: El reino oculto de los chimpancés

The Ngogo Chimpanzee ProjectEn lo profundo de la selva de Uganda, una inusual comunidad fue descubierta hace más de 20 años. Intrigas, hambre de poder, guerras y violencia la caracterizan. Formada por 150 chimpancés, representa el mayor grupo de estos primates jamás descubierto. El primatólogo John Mitani y el antropólogo David Watts se adentraron en esta comunidad, a la que llamaron Ngogo, la cual no es muy distinta a una de humanos. “Somos similares a ellos en anatomía y genética. Esa similitud se extiende también en términos de conducta violenta, como en la agresión masculina hacia las mujeres, la agresión intergrupal y la agresión letal, Sin embargo, existen enormes diferencias en nuestras habilidades cognitivas. No tienen mentes que les permitan tener un lenguaje y compartir información entre sí. Por ejemplo, los chimpancés tienen lo que llamamos sistema social fisión-fusión, en el que los miembros de la comunidad se conocen entre sí, pero no permanecen juntos. Estos animales vienen y van. De hecho, en eso se parecen a nosotros, que hacemos nuestra vida cotidiana por separados, pero los chimpances no tienen forma de saber lo que ha estado haciendo otro simio, o de decirle a ese otro lo que hizo durante todo el tiempo que estuvo fuera del grupo” dijo Mitani. En cuanto a similitudes en términos de alianzas políticas, los chimpancés machos son rivales en sus comunidades, pero también tienen relaciones amistosas entre sí. “Ellos hacen alianzas, donde dos regularmente cooperan si hay alguna pelea menor con un tercer simio. Entonces, se ayudan mutuamente o amenazan a otros juntos. Eso los ayuda a lograr un alto estatus en su comunidad. Y cuando los observamos durante largos períodos de tiempo, vemos que ciertos machos, a medida que maduran, comienzan a buscar a potenciales aliados” señaló por su parte Watts. “Una de las cosas que muestran es la agresión letal. Estos animales matan a sus vecinos. Y, para ser perfectamente honesto, no hay nada en su comportamiento que indique que se trata de una conducta fuera de lo común” aseveró. “Los chimpancés no siempre se llevan bien el uno con el otro. A veces tienen peleas o tienen conflictos. Pero también tienen maneras de acabar con estas disputas y restaurar su capacidad para llevarse bien. Lo hacen a través de la comunicación. Uno podría decirle a otro: ‘Bueno, tú ganas, yo pierdo, pero ahora hemos terminado’. O hacen contacto físico amistoso entre sí. Se tranquilizan. Reafirman que pueden estar juntos. A veces, algunos individuos no se ven por días o incluso meses. Y cuando se vuelven a reunir se emocionan, y tal vez haya algo de intimidación. Esto reafirma que son amigos y que se pueden llevar bien” afirmó Mitani. “Hemos descubierto lo increíblemente cooperativos que son los chimpancés. Sin embargo, no se comparan a los humanos. Somos una especie inusualmente prosocial y cooperativa. Salimos de nuestros caminos para ayudar a otros. Nunca verás algo así, no solo en los chimpancés, sino en cualquier otro animal. Y creo que es una lección importante que aprender” puntualizó Watts.

QUIEN NO SE HA HECHO ESTA PREGUNTA: ¿Cómo respiran las plantas?

macetaSabemos por experiencia propia que los organismos vivos toman la energía que necesitan para vivir a partir de un proceso llamado respiración. Los seres humanos absorbemos el aire que lleva oxígeno a la sangre, eliminándose el dióxido de carbono. Sin embargo, ¿nunca os habéis preguntado cómo lo hacen las plantas? La respiración es un proceso que lo realizan todos los seres vivos, por tanto las plantas, al igual que los animales, también lo hacen. Lo primero que debemos saber es que en las plantas no ‘respiran’ en el sentido animal del término. Veamos entonces cómo el reino vegetal logra existir. Durante el proceso evolutivo las plantas desarrollaron dos mecanismos opuestos para obtener energía: la respiración en cualquier momento del día y la fotosíntesis en la luz. En el primer caso las plantas toman el oxígeno del aire circundante y eliminan el dióxido de carbono. Esto lo realizan usando cualquier parte: hojas, tallos, raíces y hasta flores, aunque tienen unos pequeños agujeros debajo de las hojas que les sirven para este fin. Las raíces absorben el oxígeno que hay en los suelos a través del agua; sin embargo, una cantidad excesiva de este líquido podría matar a la planta. La fotosíntesis, por su parte, es un proceso según el cual la planta absorbe el dióxido de carbono y elimina oxígeno hacia fuera. Ocurre durante el día y la idea del mecanismo es obtener energía de la luz solar. El dióxido de carbono se convierte en compuestos orgánicos, especialmente azúcar. El desecho de oxígeno se reintegra a la atmósfera, por lo cual puede decirse que este fenómeno es esencial para toda la vida del planeta. La fotosíntesis se realiza fundamentalmente en las hojas. Para esto las células vegetales disponen de unos organelos denominados cloroplastos. En su interior, encontramos la clorofila, un pigmento de color verde especializado en la absorción de la energía lumínica que posteriormente desencadenará una serie de reacciones químicas: la fotosíntesis. Las sustancias que son elaboradas en la fotosíntesis se tienen que distribuir por toda la planta y llegar así a todos los órganos que se encuentren necesitados de energía. El alimento es transportado por otro tejido conductor el cual es llamado floema. Una parte de ese alimento es empleado directamente para el funcionamiento de la planta y el resto es almacenado. El alimento que no es utilizado por la planta se almacena como almidón. Hay para ello órganos especializados como los tallos almacenadores y las raíces. Los boniatos, zanahorias y remolachas son raíces engrosadas que cumplen con la función de reservar alimento para tiempos no favorables para la fotosíntesis como el invierno. En cambio las cebollas y las papas son tallos almacenadores. Las plantas realizan la fotosíntesis por el día y respiran por la noche; pero atentos, porque las plantas por la noche sólo desprenden dióxido de carbono, por eso no es bueno que cuando dormaís lo hagáis con una planta al lado.

ZEALANDIA: ¿El continente oculto de la Tierra?

zealandiaNi cinco ni seis ni siete continentes hay en la Tierra. Son ocho, según los geólogos que insisten en que Zealandia debe ser considerado como tal. Eso sí, sería el más pequeño de todos. El llamado octavo continente se encuentra bajo las aguas del Pacífico. Nueva Zelanda y Nueva Caledonia son las cimas de esta masa. El geofísico Bruce Luyendyk fue el primero que habló de Zealandia, en 1995, cuando pensó que esta extensión de tierra cumplía con tres de los cuatro criterios requeridos para el estatus de continente. Un nuevo estudio con tecnología satelital y mapas de gravedad del lecho marino, publicado esta semana por GSA Today (el diario de la Sociedad de Geología de Estados Unidos) revela que cumple los cuatro: alta elevación relativa al área que lo circunda; geología distintiva; corteza más ancha comparada con el lecho oceánico circundante, y área bien definida. “Zealandia es el séptimo continente geológico más grande y, además, es el más reciente, el más fino y el más sumergido”, afirma Nick Mortimer, el autor principal del estudio. Tiene una extensión de 4,9 millones de kilómetros cuadrados, es decir cerca de dos tercios de Australia. El 94% está bajo el mar. Se cree que se hundió hace entre 60 millones de años y 85 millones de años. Es más: los geólogos aseguran que Zealandia – y, por lo tanto, Nueva Zelanda y Nueva Caledonia – no forma parte de Oceanía, ya que las dos masas de tierras están separadas por la fosa Cato. El argumento más poderoso a favor de la existencia de Zealandia viene del espacio. Los mapas hechos por satélites a partir del campo gravitacional terrestre muestran con claridad que el aspirante a nuevo continente es una estructura geológica única. Las muestras del suelo marino revelan que Zealandia se compone de las rocas que forman la corteza continental, y no de las rocas volcánicas de las zonas adyacentes, propias de la corteza marina. Algunos científicos consideran irrelevante que Zealandia sea un continente o no; pero otros creen que estudiar su formación ayudará a comprender mejor la manera en que surgieron y se desarrollaron la flora y la fauna endémicas de Nueva Zelanda, y que dará a los geólogos nuevas pistas sobre el nacimiento y naturaleza de los continentes. De esta manera, los estudios futuros y su entrada en la cultura popular son las únicas vías de Zealandia para ser considerado continente. Incluso no faltan voces que afirman que bien puede ser parte de Gondwana, aquel antiguo bloque continental que resulto de la partición en dos de Pangea. La verdad, aun queda por descubrir.

SUICIDIOS COLECTIVOS DE BALLENAS: Extraños comportamientos animales que la ciencia no puede explicar

ballena-pilotoUna noticia proveniente de Nueva Zelanda da cuenta de la muerte de centenares de ballenas piloto en sus costas, en lo que seria un caso de ‘suicidio colectivo’, lo cual lamentablemente no es el primero que ocurre. Del primer grupo de 400 cetáceos, cerca de 300 murieron, mientras que los otros 100 pudieron ser reflotados y conducidos al mar por voluntarios. Ante la llegada del nuevo grupo de ballenas, decenas de voluntarios echaron agua constantemente a los cetáceos para mantenerlos frescos, con la esperanza de que sea posible reflotarlos cuando suba la marea. El varamiento, que tuvo lugar en una zona arenosa llamada Farewell Spit, en la remota bahía Golden, en el noroeste de la isla Sur, fue reportado por primera vez el jueves pasado, pero las condiciones del mar eran demasiado peligrosas como para intentar cualquier operativo. Se trata del mayor varamiento de ballenas en Nueva Zelanda. En febrero del 2015 cerca de 200 ballenas piloto quedaron atrapadas en la misma zona de Farewell Spit y a pesar de los esfuerzos de los voluntarios cerca de la mitad de los cetáceos falleció. La ballena piloto es un ejemplar de frente abombada y cuerpo robusto que puede alcanzar entre seis y siete metros de longitud. Se desconocen las razones por las que estas ballenas quedaron varadas, aunque la bahía de Golden, que tiene aguas poco profundas, es conocida por este tipo de incidentes. Una de las teorías en esta ocasión es que las ballenas eran perseguidas por tiburones, ya que se encontraron marcas de mordiscos y dientes de tiburón en una de las ballenas muertas. Herb Christophers, del departamento de conservación de Nueva Zelanda, dijo que seguramente las ballenas intentaban bordear la punta de la isla, pero acabaron en la playa por algún factor que afectó su navegación. Al entrar en aguas poco profundas, el sistema de ecolocalización usado por los cetáceos no funciona en forma eficiente. La ecolocalización es la capacidad de conocer el entorno por medio de la emisión de sonidos y la interpretación del eco producido por objetos en el entorno. “Si eres una ballena, uno de los peores sitios en los que puedes perderte es un lugar de aguas superficiales”, señaló Christopher. El drama se acrecentó porque las ballenas varadas enviaron señales pidiendo ayuda, lo que a su vez atrajo a otros cetáceos que terminaron atrapados al bajar la marea. Andrew Lamason, otro funcionario del departamento de conservación de Nueva Zelanda, dijo que las primeras 100 ballenas reflotadas fueron marcadas, por lo que no cabe dudas de que las cerca de 200 que llegaron este sábado integran otro grupo. Lamason agregó que los expertos en conservación debieron “matar humanamente” a 20 ballenas con un estado muy deteriorado. El departamento de conservación también debe decidir qué hacer con las carcasas. Arrastrarlas al mar no es una opción, dijo Lamason, ya que pueden llenarse de gas y flotar hasta bahías pobladas. “Ser testigo del varamiento de un delfín o de una ballena es una experiencia profundamente conmovedora, especialmente cuando la acompañas hasta el final de su vida”, señaló David Lusseau, experto en zoología marina y profesor de la Universidad de Aberdeen en Escocia Las razones detrás de los varamientos aún son un misterio y no hay una única razón detrás de ellos. La explicación podría estar en muchos factores diferentes. Algunos varamientos se deben a que las ballenas están enfermas y son empujadas por la corriente a la costa simplemente porque están frágiles. O se dirigen a la costa porque están demasiado enfermas para nadar, señaló Lusseau. Al respecto, el brote de un virus que afectó a delfines en el Atlántico Norte fue vinculado a varamientos masivos en la costa este de Estados Unidos en 1987 y 1988.Y también se han vinculado estos varamientos a ejercicios navales debido a que los barcos utilizan sonares potentes que podrían confundir a las ballenas. Los sonares son aparatos que detectan la presencia y situación de objetos sumergidos mediante ondas acústicas. Un estudio del 2011 del Centro Submarino de Evaluación de la Marina Estadounidense en el océano Atlántico (AUTEC, por sus siglas en inglés) constató que las ballenas intentaban alejarse de la fuente de ondas de sonar. Para Lusseau, uno de los grandes interrogantes es qué causa el varamiento de ballenas cuando no están enfermas. “¿Por qué se coloca un animal sano en una situación de tal riesgo? ¿Podría tratarse de un acto deliberado, de suicidio colectivo?” afirmó el experto marino. “Las ballenas piloto viven en sociedades matriarcales y pasan su vida en grupos integrados por familias grandes. Madres e hijas son el foco de estos grupos. Debido a esta estructura social, se asumió durante mucho tiempo que los animales sanos se varan como un gesto de altruismo, cuando lo hacen para acompañar a un miembro del grupo” aseveró. “Sin embargo, análisis genéticos demostraron que ballenas varadas muy cerca unas de otras en eventos masivos no están relacionadas. Así que después de todo tal vez no se trate de una tragedia familiar”, concluyó el profesor de la Universidad de Aberdeen.

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